Bersant Celina, Valon Berisha, Herolind Shala og Elba Rashani er viktige spillere på Kosovo sitt landslag, som denne uken kan ta seg til VM. Bersant Celina, Valon Berisha, Herolind Shala og Elba Rashani er viktige spillere på Kosovo sitt landslag, som denne uken kan ta seg til VM. Foto: Reuters / NTB scanpix

Disse fire nordmennene kan bli klare for EM denne uken – men de spiller ikke for Norge

Mens Norge skal spille to ganske så ubetydelige kamper, skal fire nordmenn ut i sin viktigste fotballuke noensinne.

Både Herolind Shala, Bersant Celina, Elba Rashani og Valon Berisha har vokst opp i Norge og gått gradene i norske klubber.

De tre førstnevnte har også aldersbestemte landskamper for Norge, mens Berisha i tillegg har 20 kamper for Norges A-landslag.

De siste årene har de derimot vært viktige brikker for Kosovo, og denne uken er alle fire med når nasjonen har mulighet til å gå til et internasjonalt mesterskap for første gang.

Vis fakta ↓
EM-kvalifisering gruppe A
Valon Berisha (t.h.) og Bersant Celina er norske, men spiller landskamper for Kosovo. Her feirer de begge Berishas scoring mot England i september. Foto: ANDREW BOYERS / Reuters

Ung fotballnasjon

Faktum er at Kosovo har satt seg selv i en posisjon der de har EM-plassen i egne hender. Det er riktignok to vanskelige kamper som gjenstår, og begge må helst vinnes. Torsdag venter Tsjekkia borte, mens England kommer på besøk søndag.

– For hver kamp som går nå, blir det den største kampen i Kosovos historie. Akkurat nå er Tsjekkia den viktigste kampen. Gjør vi jobben der, kan vi avgjøre alt selv hjemme mot England, sier Odd-spiller Elba Rashani til Aftenposten.

Kosovo har aldri vært i et internasjonalt mesterskap før. Tatt i betraktning landets korte historie, er det kanskje ikke så rart. Kosovo ble erklært uavhengig fra Serbia så sent som i 2008, og fotballandslagets historie er enda kortere.

Den fotballgale nasjonen måtte vente helt til 2016 før de ble godkjent som medlemmer av FIFA og UEFA. VM i 2018 var altså første mulighet for Kosovo til å kvalifisere seg til et internasjonalt mesterskap. Det endte med ett poeng på ti kamper og sisteplass i gruppen.

Vis fakta ↓
Berisha, Rashani, Celina og Shala
Elbasan Rashani (26) etter scoring mot Bulgaria. Han spiller til daglig i Odd og har flere U21-landskamper for Norge. Foto: STOYAN NENOV / Reuters/NTB scanpix

Lidenskapelig nasjon

Aftenposten ringer Rashani dagen før avreise til Tsjekkia. Han og resten av landslaget har allerede vært et par dager i Kosovo for å forberede seg. Han forteller at det merkes i gatene at det er noe stort på gang.

– Det er ganske ville tilstander her nede nå. Kosovoalbanere er stolte og lidenskapelige, og interessen rundt fotballandslaget har vært enorm i det siste. Det vi har fått til det siste året blir lagt merke til.

I fjor høst vant Kosovo gruppen sin i Nations League. Dermed får de uansett en god mulighet til å kvalifisere seg til EM i 2020, selv om det ikke skulle gå veien denne uken.

– Hovedmålet vårt har hele tiden vært å kvalifisere oss gjennom Nations League, så skulle den vanlige EM-kvaliken være en bonus. Men nå som vi er i denne posisjonen, så vil vi så klart kvalifisere oss allerede nå, sier Rashani.

Herolind Shala (t.v.) spiller i Vålerenga og har tidligere spilt for flere norske klubber. Også han har valgt å spille landslagsfotball for Kosovo. Her i duell med danske Martin Braithwaite. Foto: Visar Kryeziu / TT / AP / NTB scanpix

Odd-spilleren har selv vært en sterk bidragsyter til Kosovos kvalikeventyr. Rashani ble den store helten med overtidsscoring borte mot Bulgaria, og startet også i 2–1-seieren i hjemmekampen mot Tsjekkia.

Og selv om Kosovo har levert over forventningene i det som mange mener er blant de tøffere gruppene, er ikke Rashani overrasket over oppturen.

– Det er spillere her som til vanlig spiller i de største ligaene i verden. I tillegg er det så mange vinnerskaller her, så ingen ting overrasker meg med dette laget lenger.

Hva som venter ham og resten av laget i Kosovo hvis de slår Tsjekkia torsdag kveld, prøver han å la være å tenke på.

– Kosovoalbanere er veldig gode på å lage stemning, så det blir nok ellevilt her mot England til søndag uansett. Men for oss spillere er det Tsjekkia som gjelder nå, og for at England-kampen skal ha noen betydning, er vi avhengige av å gjøre en god prestasjon der først, sier Elba Rashani.