Gambler Valnes bort VM-plassen?

KOMMENTAR: Erik Valnes (22) beskrives som «helt rå» i skimiljøet. Så rå at han tar et omstridt valg dagen før sesongens viktigste løp.

LAGKAMERATER I VM? Erik Valnes (til høyre) gratulerer Johannes Høsflot Klæbo med seieren på sprinten i estiske Otepää midt i januar.  Foto: JON OLAV NESVOLD / BILDBYRÅN NORWAY

meninger

Valnes har kommet fra ingensteds, og rett inn i skieliten denne sesongen. At en mannlig utøver på et regionalt lag som Team Nord-Norge er i VM-diskusjon er sjelden vare. En Tromsø-bosatt herreløper i VM-diskusjonen for Norge er sensasjonelt.

Prestasjonene til 22-åringen, opprinnelig fra Sørreisa, har vært imponerende. Gjennom en lang treningshøst har jeg hørt mye om hvor store steg han hadde tatt, og da Valnes slo storstjerna Aleksander Bolsjunov i den finske sesongåpningen, forsto mange at dette var alvor. Men for langrenns-Norge presenterte Valnes seg ikke skikkelig før det oppsiktsvekkende resultatet i verdenscupen for snaue tre uker siden. Da vant han lagsprinten, sammen med Sindre Bjørnstad Skar.

På direktesendt TV fra tyske Dresden slo Valnes igjennom foran et nasjonalt publikum i ren Petter Northug-stil. Seieren kom på toppen av en tredjeplass i det individuelle sprintrennet dagen før.

Om han ikke var aktuell for VM i Seefeld som starter 20. februar, ble han i hvert fall det da. Sprintlandslagstrener Arild Monsen la ikke skjul på hvor sjokkert han var over at Valnes faktisk var så god.

Rune Robertsen, sportsleder i iTromsø. 

Nå kan fortsatt mye gå galt, som gjør at Valnes ikke blir tatt ut til VM. Konkurransen om å gå sprint for Norge den 21. februar er blant de tøffeste av alle renn i hele mesterskapet. Bare fire stykker får stille til start.

NM i Meråker denne langhelga er avgjørende i så måte. Fredagens sprint er sammen med verdenscupsprinten i Lahti om halvannen uke, de siste to uttaksrennene før laget kommer den 11. februar.

Ingen er i tvil om at Johannes Høsflot Klæbo tar en av de fire plassene på sprintlaget i VM. Klæbo er gullfavoritt i flere øvelser, kanskje mest i akkurat denne.

Trønderkompis Emil Iversen har også lagt inn så gode aksjer at han, etter det iTromsø kjenner til, så godt som er klar. Tidligere nevnte Skar regnes også som relativt sikkert.

Dermed står det om en plass, der Valnes seiler opp som en meget sterk kandidat. Tre andre navn er hans direkte konkurrenter. Finn Hågen Krogh, Erik Brandsdal og Håvard Solås Taugbøl er per i dag de som også er i kampen om en plass i Seefeld. Dette er løpere Valnes må vise seg bedre enn – aller helst både i NM og i Lahti.

Mye kan selvsagt endre seg de neste to helgene, men at andre kandidater enn de overnevnte skal inn på sprintlaget er det få som tror.

Dermed blir det en krig i sporet om å lykkes. Sprint på toppnivå handler ofte om tilfeldigheter, i tillegg til taktikk. I et tett felt med høy fart er det fort gjort at en løper faller, og at de bak må styre unna på sekundet.

Her har Erik Valnes vist egenskaper som beskrives av folk i skimiljøet som «helt rå». Evnen til å koble ut press er lett å snakke om. En annen ting er å gjøre det.

For å være best mulig forberedt til kommende fredag valgte Valnes å droppe tremila i U23-VM onsdag for en uke siden. Planen var da å dra hjem for å trene godt etter å ha herjet på sprinten i det samme mesterskapet som han vant enkelt.

Tromsø-utøvere i NM:

Erik Valnes, Vilde Nilsen, Anna Svendsen, Torgeir Sulen Hovland, Eirik Mikkelsen, Bjørn Thomas Nygaard, Ingrid Mathisen, Arnt Gunnar Winther, Edvin Frost, Anette Kjellbergvik, Sivert Moen, Synne Arnesen, Sivert Hauan Hansen, Ingvild Engenes Hansen, Vegard Solheim-Johnsen, Aslak Ole Eira, Ingvild Ofstad, Merethe Myrseth og Sigurd Engen.

I et intervju med iTromsø fortalte Valnes at han kommer til å gå 15-kilometer klassisk i Meråker, som oppladning til fredagens sprint. Det er både oppsiktsvekkende og kontroversielt. I et tankeeksperiment kan man spørre seg om det i en finale vil telle positivt med et hardt løp bare et døgn tidligere. Jeg er skeptisk til den strategien, og er kjent med at det også vekker oppsikt i skimiljøet. Verken Klæbo, Skar, Krogh, Brandsdal eller Taugbøl er påmeldt, og trolig er det kun ganske sikre Emil Iversen som kommer til å starte 15-kilometeren.

– Man bør være såpass godt trent at man tåler det. For å prestere må man ha en slags spenning i kroppen og være på hugget. Den spenningen vet jeg at man får av å gå, sa Valnes som forklaring.

For å komme langt inn i langrennseliten må det tas utradisjonelle og tøffe valg. Kanskje er dette en av disse? Valnes kjenner sin egen kropp og psyke best av alle, noe det er viktig å ha respekt for.

Lykkes gamblingen, og Valnes herjer i sprintfinalen fredag, har han motbevist mange. Uansett har Valnes de siste ukene vist at det går an å bo i Tromsø, og hevde seg i verdenstoppen av herrelangrenn. Det er ikke hverdagskost.

Kanskje skal noen i byen endelig utfordre TUIL-løperen Håvard Solbakkens sprintbronse fra VM i 2001?